Descubren otra variante de covid-19

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Una nueva variante de covid-19, potencialmente más contagiosa y con múltiples mutaciones, ha sido detectada en Sudáfrica, que puede enfrentarse a una nueva ola pandémica, según informaron científicos.

La variante B.1.1.529 tiene un número “extremadamente elevado” de mutaciones y “podemos ver que tiene un potencial muy alto de propagación”, declaró el virólogo Tulio de Oliveira.

Su equipo del instituto de investigación KRISP, que pertenece a la Universidad de Kwazulu-Natal, descubrió el año pasado la variante beta, muy contagiosa también.

Las mutaciones del virus inicial pueden volverlo más contagioso hasta convertirlo en dominante. Fue el caso con la variante delta, descubierta inicialmente en India y que, según la OMS, redujo al 40% la eficacia de las vacunas contra la transmisión de la enfermedad.

Vacunas

Por ahora, los científicos sudafricanos desconocen si las vacunas existentes son eficaces contra esta nueva forma del virus.

“Lo que nos preocupa es que esta variante no sólo podría tener una capacidad de transmisión mayor, sino que también podría ser capaz de eludir partes de nuestro sistema inmunitario”, declaró el profesor Richard Lessells, otro investigador.

Hasta ahora fueron detectados 22 casos, principalmente de jóvenes, según el Instituto nacional de enfermedades transmisibles (NICD, por sus siglas en inglés). También se registraron casos en el vecino Botsuana y en Hong Kong, en una persona que regresó de un viaje a Sudáfrica.

La OMS se reunirá hoy para determinar la peligrosidad de la variante.

“Existen muchas variantes, pero algunas no influyen sobre la progresión de la epidemia”, matizó durante una rueda de prensa John Nkengasong, del Centro de control y de prevención de enfermedades de la Unión africana (Africa CDC).

Positivo

Pero por ahora, “el número de casos detectados y el porcentaje de test positivos aumenta rápidamente”, sobre todo en Gauteng, la provincia más poblada que incluye a Pretoria y Johannesburgo.

Según advirtieron los científicos, las estructuras de salud tienen que prever la llegada de una nueva ola de enfermos en los próximos días o semanas.

Sudáfrica, que es oficialmente el país más afectado por el virus en el continente, registró un aumento de los contagios estas últimas semanas. Esta alza, que primero fue atribuida a la delta, es culpa de la nueva variante. Representa una “amenaza mayor”, declaró el ministro de Sanidad, Joe Phaahla.

Esta nueva variante del covid-19 “refuerza el hecho de que este enemigo invisible al que nos enfrentamos es muy imprevisible”, agregó.

Sudáfrica acumula 2,9 millones de contagios y 89.600 muertos. El miércoles se registraron 1.200 contagios en apenas 24 horas, contra un centenar a inicios de mes.

Las autoridades temen una nueva ola pandémica antes de finales de año. Sólo el 35% de los adultos que reúnen los requisitos necesarios están totalmente vacunados.

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