Coronavirus: el raro pangolín podría ser la clave del contagio hacia humanos

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Las escamas de este animal son muy demandadas en algunos países asiáticos, como China o Vietnam. Allí, estas se usan como medicina tradicional para el tratamiento del asma, el reumatismo o la artritis.

El brote de coronavirus podría haberse transmitido a los humanos mediante el tráfico ilegal de pangolines. Así indicaron los científicos chinos en base al único mamífero cubierto de escamas que existe.

El pangolín es uno de los mamíferos más contrabandeados de Asia, aunque están protegidos por las leyes internacionales, porque su carne es considerada un manjar en países como China, y sus escamas se usan en la medicina tradicional, según el Fondo Mundial para la Naturaleza (WWF).

"Los descubrimientos más recientes serán de gran importancia para la prevención y el control del origen (del virus)", declaró la Universidad Agrícola del Sur de China, que dirigió el estudio, en un comunicado en su sitio web.

Se especula que el brote, que ha provocado la muerte de 636 personas en China continental hasta la fecha, surgió en un mercado en la ciudad de Wuhan, en la provincia de Hubei, que además vendía animales salvajes vivos.

Los expertos en salud creen que el brote podría haberse originado en murciélagos y pasado de ahí a los humanos, probablemente a través de otras especies.

La agencia de prensa oficial china Xinhua reportó que "la secuencia genómica de la nueva cepa obtenida de los pangolines estudiados era un 99% era idéntica a la de las personas infectadas". La nota agrega que la investigación encontró que los pangolines eran "el más probable huésped intermedio".

Pero Dirk Pfeiffer, profesor de medicina veterinaria en la Universidad de la Ciudad de Hong Kong, advirtió que el estudio está lejos de probar que los pangolines fueran los transmisores del virus.

"Sólo se puede llegar a conclusiones más definitivas si se compara la prevalencia (del coronavirus) entre especies diferentes en base a muestras representativas, lo que estas definitivamente no son", afirmó Pfeiffer.

Aun así, todavía "se tiene que establecer un vínculo a los humanos" por medio de los mercados de comida, concluyó el académico.

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