Una invitación a explorar el cielo

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San Juan - Los misterios del universo se resuelven mejor en San Juan. Gracias a un cielo diáfano, sin nubes en la noche en buena parte del año, los secretos de las estrellas se abren sin disimulo ante el Complejo Astronómico El Leoncito.
El observatorio se encuentra ubicado en el departamento Calingasta, 40 kilómetros de la localidad de Barreal, y puede ser visitado por los turistas.
Su instrumento base es un telescopio reflector de 215 centímetros de diámetro, aportado por la Universidad Nacional de La Plata. Pesa en total 40 toneladas y se mueve con la precisión de un reloj, para compensar el movimiento de rotación terrestre.
No fue casual la elección del terreno, ya que el paraje El Leoncito se caracteriza por una gran oscuridad de su cielo nocturno, con entre 270 y 300 noches al año despejadas de nubes y prácticamente sin viento.
Además la atmósfera es en general diáfana y exenta de contaminación, mientras que el contenido de vapor de agua también es escaso.
El complejo fue creado formalmente en mayo de 1983 como un Centro Nacional de Servicios para la Comunidad Astronómica. Entre sus fines se encuentran el brindar el servicio de observación astronómica a los investigadores, y el efectuar toda otra tarea técnica y científica que contribuya al progreso de la ciencia astronómica.
No es fácil la vida del astrónomo, que debe permanecer ocho días corridos trabajando en el lugar, a una altitud elevada y en horario nocturno, en una zona donde las temperaturas en el invierno llegan a -10° C. Por eso el lugar posee una capacidad hotelera adecuada para albergar a los investigadores con comodidades mínimas.
El complejo puede ser visitado todos los días: entre octubre y febrero, de 10 a 12 y de 15 a 18, y entre marzo y setiembre, de 10 a 12 y de 14 a 17.
Es conveniente llevar ropa de abrigo, ya que para evitar la condensación en el lugar -puede distorsionar las imágenes- se mantiene una baja temperatura en el interior del observatorio.
Para visitas especiales de escuela y grupos en general, y para el caso del programa de visitas nocturnas, hay que comunicarse previamente con las oficinas en San Juan -Avda. España 1512 Sur; 54-264-4213653; 54-264-4213693 (fax)-. E-mail: mgrosso@casleo.gov.ar. Página Web: www.casleo.gov.ar.

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