Handley vuelve a la banca: compra parte del Meridian

Economía

Handley, una de las figuras paradigmáticas del los '90, está a punto del volver al ruedo: el ex número uno del Citi en la Argentina está a punto de comprar la mayoría accionaria del Banco Meridian, hasta hace algunas semanas Providian (el cambio de denominación todavía está pendiente de aprobación por el Banco Central, lo que ocurriría la semana próxima).

La entidad, que nació como una emisora de tarjetas de crédito, se convertirá en un banco mayorista, y será presidida por el ex jugador de Old G's. Según fuentes del mercado, se dedicará a todo lo que sea gestión de fusiones y adquisiciones, « corporate finances» y actividades conexas. En este sentido, el rumor indica que en los próximos sesenta días cerraría un acuerdo con un importante banco de inversión de Estados Unidos, el alcance del cual no fue revelado.

Y si bien el Meridian/ Providian no tiene hoy casi actividad como procesadora de tarjetas de crédito, las mismas fuentes adelantaron a este diario que la sociedad dueña del banco estaría a punto de venderles servicios a entidades de México, Brasil y España. La obvia ventaja de costos que implica procesar en la Argentina sería una de las razones detrás de estos acuerdos, pero Meridian también contaría con «tecnología de punta» en este rubro, desarrollada por matemáticos locales.

La marca
Providian había sido traída al país por el estadounidense-Wayne Johnson, que fue enviado por esa financiera de su país para constituir aquí una emisora de tarjetas de crédito. Comenzaron emitiendo sólo MasterCard, pero luego adquirieron la licencia del Banco Liniers al Deutsche Bank para poder vender también VISA. Sin embargo, las dificultades que atravesó Providian en Estados Unidos hizo que se desprendiera de su filial local, que fue adquirida por un grupo argentino. Hace algunos meses también salieron del mercado de tarjetas, vendiéndole su cartera al Banco Comafi. Desde entonces continuaron con el negocio del procesamiento, pero en forma muy limitada. Ahora volverá a virar totalmente el perfil del banco con la llegada de nuevos jugadores.

• Vendedores

A fines de la semana pasada se anunció que dos accionistas del Meridian/Providian habían vendido sus tenencias, lo que abrió la puerta al ingreso de Handley. Los vendedores fueron Arnoldo y Alma Stanislavsky, que hasta hace menos de una década fueran los dueños de la empresa de golosinas Stani ( comprada por la británica Cadbury). Los Stanislavsky cedieron su 40% a MFSA (Meridian Financial SA), cuyos accionistas son otro ex Citi, Carlos Fuks, Mariano Gold y Guillermo Iúdica, tal como se informara a la
Bolsa de Comercio.

A partir de esa operación, se habría acelerado el ingreso de
Handley a Meridian, que lo haría acompañado de Gerardo León, otro ex Citi. León había trabajado con Juan Navarro (otro ex Citi) en The Exxel Group hasta el año pasado, y estuvo al frente del «proyecto fútbol» del fondo, con el que adquirieron los derechos de manejo dos clubes brasileños, los de Quilmes Atlético Club e hicieron un intento por un equipo uruguayo (el Deportivo Maldonado). También conformaron una empresa de venta de imagen de figuras deportivas con el representante de futbolistas Guillermo Marín.

Handley y León, además, tienen un fondo «boutique», que está mirando inversiones en diversos sectores -se habló de su interés por
Disco y Havanna, por caso-, pero sus inversiones en empresas se harían a través de ese fondo, no del banco.
Handley pertenece a la «vieja guardia» del Citi, pero había dejado el grupo antes de que la fusión con el Travelers provocara la salida de la entidad estadounidense de casi todo el equipo gerencial argentino. El «Gato» había prácticamente inventado lo que se denominó «capitalización de deuda» en el gobierno de Raúl Alfonsín, por la que los tenedores de bonos oficiales canjeaban esas acreencias por acciones de empresas cuya propiedad había quedado en manos del Estado, puntualmente en el ex BND. Así, por caso, el Citi se quedó con Celulosa a través de un instrumento para inversiones industriales denominado CEI (Citicorp Equity Investments), que luego se convertiría en un grupo de medios de comunicación en el que convivieron Telefónica, Raúl Moneta, el propio Citi y el fondo Hicks Muse. Fue entonces que Handley anunció su retiro, para dedicarse al campo y a su familia.

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