Argentina, tras la nueva Era del Cobre y una meta: u$s11.000 millones al año

Energía

El país busca subirse a la creciente demanda mundial de cobre, generada por la transición hacia la electricidad. Hay 8 proyectos que resultarían vitales para la economía nacional desde 2027.

Argentina busca dar un salto cualitativo en la explotación minera y subirse al tren de la creciente demanda mundial de cobre, impulsada por la transición energética hacia la electrificación y el salto exponencial que supone el pasaje a la electromovilidad (el uso de vehículos eléctricos en lugar de los de motores a combustión).

El país cuenta actualmente con 8 proyectos en diferentes etapas de desarrollo, y los cálculos apuntan a que recién en 2026 estará operativo el primero de ellos, con un saldo para ese año de u$s 814 millones. El más importante es Proyecto MARA, ubicado en Catamarca, que integra Agua Rica con Bajo La Alumbrera. Sin embargo, para 2027 aumentaría exponencialmente la capacidad exportadora, hasta los u$s 4.200 millones, con 4 proyectos adicionales. Y finalmente en 2031, ya con los 8 funcionando, se auspicia un ingreso de divisas de u$s 11.100 millones anuales. Un boom de mediano plazo.

Este ingreso de la Argentina en el “top ten” productor de cobre tiene sustento: según el Ministerio de Desarrollo Productivo, se cuenta “no sólo con el potencial geológico” ubicado en cinco provincias (los “andes centrales”), sino también “proyectos muy avanzados en cuanto a su evaluación técnica y económica”.

La secretaria de Minería de la Nación, Fernanda Ávila, advirtió a Ámbito que “reglas claras y previsibilidad son ejes centrales para estas inversiones, que sabemos que son de largo plazo y riesgosas”.

“Para ello es necesario el ordenamiento fiscal y de variables macroeconómicas, como el que está llevando a cabo el equipo económico del ministro (Sergio Massa)”, completó la funcionaria.

La funcionaria dijo que las proyecciones oficiales al 2030 son de alrededor de u$s18.000 millones en exportaciones y la cifra se queda todavía corta. "Tenemos el potencial y podemos llegar a eso", afirmó.

Desde esa órbita se agrega otra estimación: si los 4 proyectos que hay en cartera se ponen en producción (El Pachón, Proyecto MARA, Taca Taca y Josemaría) en 2030 el potencial exportador del cobre podría ascender a u$s 6.514 millones.

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En diálogo con Ámbito, el gerente general de Proyecto MARA, Nicolás Bareta, explicó el potencial económico de la mina en Catamarca cuando esté en funcionamiento: “Va a estar entre los primeros 25 productores de cobre del mundo. Durante los primeros diez años, si el proyecto es aprobado, comenzará la operación comercial y en esos diez años, trataremos 40 millones de toneladas por año. Eso, traducido en producción, nos da unas exportaciones de u$s1.500 y u$s1.700 millones por año en este proyecto. En toda la vida de la mina, va a suponer una exportación total de casi u$s35.000 millones, aproximadamente durante los 27 años que estemos en producción”.

La primera Era del Cobre

La producción de cobre tuvo una primera etapa significativa desde 1997, bajo el segundo mandato de Carlos Menem, hasta 2018, con la gestión de Mauricio Macri, y se ubicó en Catamarca, en el Bajo de la Alumbrera. Dicho proyecto aportó a las cuentas nacionales u$s 5.037 millones, con exportaciones por u$s 17.300 millones.

Los Andes Centrales, Eldorado del cobre

El alto potencial cuprífero de la Argentina se encuentra principalmente en San Juan, pero también hay proyectos importantes en Catamarca y Salta, en una zona denominada “Andes Centrales”. Allí se encuentran proyectos que requieren inversiones por u$s 22.000 millones pero que, en el plazo estipulado, arrojarán unas crecientes exportaciones hasta llegar a los u$s 11.000 de dólares anuales.

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Los 8 proyectos de extracción de cobre en el país:

-Josemaría. Es el único que inició la etapa de construcción, con una inversión de bienes de capital (capex) de u$s 4.100 millones. San Juan.

-El Pachón. En etapa de factibilidad. Capex de u$s 4.500 millones. San Juan.

-El Altar. En exploración avanzada. Capex de u$s 3.000 millones. San Juan.

-Los Azules. En PEA (Estudio Económico Preliminar) por u$s 2.363 millones. San Juan.

-Proyecto MARA (Agua Rica -Alumbrera). En etapa de prefactibilidad. Capex previsto de u$s 3.100 millones. Catamarca.

-San Jorge. En etapa de prefactibilidad. Inversión inicial de u$s 370 millones. Mendoza.

-Mina Taca Taca. En estudio preliminar por u$s 3.583 millones. Salta.

-Filo del Sol. Etapa de prefactibilidad. Costo de construcción de u$s 1.266 millones.

La Secretaría de Minería aclaró que El Pachón, Los Azules y Taca Taca sumados representan el 62% de las reservas de cobre del país, a la vez que su construcción y puesta en marcha demandarán unos u$s 10.000 millones.

Un dato importante: si los 8 proyectos estuviesen funcionando a plena capacidad, la participación argentina en la producción mundial sería del 5%, con un volumen de 1,2 toneladas anuales. A su vez, se duplicaría el valor exportado por todo el sector minero en su conjunto, en su mejor año.

La importancia del mercado del cobre

Se trata de un metal cuyas aplicaciones aumentan a medida que avanza la tecnología. Por tanto, se trata del mercado en crecimiento per sé.

La industria del cobre mueve aproximadamente u$s150.000 millones al año, esto es nada menos que un tercio del PBI de la Argentina.

¿Qué país ocupa el primer lugar mundial en producción de cobre 2022?

Chile es el claro líder entre los mayores países productores de cobre del mundo, con 5,7 millones de toneladas del metal extraídas en 2020. El país sudamericano alberga las mayores reservas de cobre del mundo, estimadas en unos 200 millones de toneladas por el US Geological Survey.

¿Quién tiene más cobre en el mundo?

Codelco: la estatal de Chile se encuentra en el primer lugar, con 1.728 kt de cobre producido en 2021. Freeport McMoRan: con sede en Phoenix, Arizona, ocupa el segundo lugar, con 1.210 kt producidos durante el año.

¿Qué es el cobre?

Es un metal de color pardo rojizo, brillante, dúctil, muy maleable, resistente a la corrosión y buen conductor de la electricidad y el calor. Es el metal que tiene más usos, y se usa para la fabricación de cables., líneas de alta tensión, maquinaria eléctrica y en aleasiones (la combinación de dos o más metales).

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¿Cómo se extrae el cobre?

Hay dos formas básicas: la minería de superficie y la subterránea. Debido a que el cobre se distribuye en concentraciones relativamente bajas en grandes áreas, la minería de superficie, o a cielo abierto, es el método de extracción predominante para el cobre en el mundo.

¿Cuál es la importancia del cobre?

Se estima que se convertirá en un insumo fundamental durante los próximos años, por ser un elemento clave para los objetivos contra el cambio climático y para el desarrollo sostenible a largo plazo.

¿Cuánto vale el cobre?

A partir del año 2020, el precio mundial del cobre experimentó un fuerte aumento, como consecuencia de la reactivación post-pandemia de la industria de China, y finalizó 2021 por encima de los u$s 9.300 por tonelada. No obstante, según estimaciones del Banco Mundial, la cotización disminuiría en el corto plazo, para luego recuperar su tendencia al alza a partir del año 2025.

Beneficios de la actividad minera

Para empezar, es una actividad netamente exportadora, por lo que impacta directamente sobre el ingreso de dólares.

Es una actividad regional, usualmente ubicada lejos de los grandes centros urbanos del país.

Es fuente de trabajo registrado y tiene salarios muy por encima del promedio. De acuerdo con la Encuesta Permanente de Hogares del INDEC, la minería metalífera tiene una tasa de formalidad superior al 90% (contra un 65% del conjunto de la economía).

Según datos del SIPA, el salario bruto en la minería metalífera es 2,8 veces superior al del sector privado registrado, y el segundo más alto de la economía solo por detrás de los hidrocarburos.

La explotación minera en la génesis nacional

El yacimiento de plata del Cerro Rico o Potosí, descubierto en 1545, resulta ineludible en los orígenes nacionales. Ubicado en lo que actualmente es Bolivia y Argentina, entonces Virreynato del Río de la Plata, fue centro de la actividad económica colonial. En el período 1579-1635, producía aproximadamente la mitad de la plata circulante en Europa. También alentó la actividad pirata (financiada por la corona británica) para quedarse con el valioso metal que España trasladaba hacia el Viejo Continente. Esta explotación argentífera (argentum=plata) derivó, claro, en el nombre de nuestro país.

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