Histórico: la NASA realizó su primer vuelo en Marte

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El helicóptero Ingenuity logró volar brevemente a una altura de 3 metros en Marte, y así se convirtió en la primera aeronave a motor en conseguirlo en otro planeta, hazaña comparada por la NASA a la de los hermanos Wright en 1903 en Carolina del Norte, Estados Unidos.

A las 4.34 hora argentina, la nave de 1,8 kg se elevó tres metros sobre la superficie marciana y aterrizó tras 39,1 segundos.

Los datos e imágenes del vuelo autónomo se transmitieron a la Tierra, a 278 millones de kilómetros de distancia, donde fueron recibidos por el conjunto de antenas terrestres de la agencia espacial estadounidense y procesados más de tres horas después.

En esa primera imagen capturó su propia sombra en blanco y negro, “mientras flotaba sobre la superficie marciana el 19 de abril de 2021, durante la primera instancia de vuelo controlado y con motor en otro planeta”, publicó la NASA en su sitio web.

Los ingenieros, expectantes y tensos, que observaban en sus pantallas en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de California, donde se había diseñado y planificado la misión durante los últimos seis años, empezaron a aplaudir cuando se conoció la noticia.

Uno de ellos leyó la lista de tareas que el helicóptero había realizado y concluyó: “Ingenuity ha realizado su primer vuelo, el primer vuelo de una aeronave propulsada en otro planeta”.

La NASA explicó que ese vuelo inicial fue autónomo, dirigido “por sistemas de guía, navegación y control a bordo que ejecutan algoritmos desarrollados por el equipo de JPL. Debido a que los datos deben enviarse y devolverse desde el planeta rojo a lo largo de cientos de millones de millas utilizando satélites en órbita y la red de espacio profundo de la NASA, el Ingenuity no se puede volar con un joystick, y su vuelo no fue observable desde la Tierra en tiempo real”.

El horario del vuelo en helicóptero se eligió teniendo en cuenta el clima de Marte.

El vuelo fue un desafío porque el aire en Marte es muy “delgado”, menos del 1% de la presión de la atmósfera de la Tierra. Por este motivo la elevación se consideraba uno de los retos de la misión, a pesar de la atracción gravitacional, que es de un tercio de la de la Tierra.

El helicóptero viajó a Marte unido a la parte inferior del rover Perseverance, que aterrizó en el planeta el 18 de febrero en una misión para buscar signos de vida extraterrestre.

Perseverance envió un video en color en el que se veía cómo el helicóptero despegaba y aterrizaba poco después.

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