NASA postergó el despegue del "Atlantis" por granizo

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La NASA aplazó hoy la misión del transbordador "Atlantis" que debía partir el próximo 15 de marzo para continuar la construcción de la Estación Espacial Internacional (EEI).

La medida fue tomada después de que una intensa tormenta de granizo causara el lunes pasado daños en la parte superior del tanque externo de la nave.

"En principio, la misión se realizará en abril o en mayo próximos", dijo un portavoz de la agencia espacial estadounidense.

Wayne Hale, director de la misión del "Atlantis", destacó que los ingenieros de la agencia examinarán con detalle la nave ante la posibilidad de que haya sufrido otros daños.

"Esto es algo que nos servirá para seguir aprendiendo, tenemos que tomarlo con paciencia y cordura.

Es una oportunidad de aprender", insistió al recordar que las misiones de los transbordadores son la antesala de otros viajes más complicados, como a la luna o marte.

Sin embargo, los ingenieros de la NASA indicaron que si la revisión llega a demostrar que los daños son mayores de lo constatado hasta el momento, la misión de 11 días del "Atlantis" a la EEI se pospondría de manera indefinida.

Bill Johnson, otro portavoz de la NASA, señaló que en estos momentos el gran problema es "determinar cuántas hendiduras hay como consecuencia del granizo, si éstas se pueden reparar y si para ello hay que sacar el tanque externo".

La tormenta pilló por sorpresa a la NASA cuando avanzó sobre la zona de Cabo Cañaveral con vientos de hasta 90 kilómetros por hora.

El tamaño de los granizos fue de entre dos y cinco centímetros y cayó sólo sobre las instalaciones del Centro Espacial Kennedy (Florida).

"La mayor parte de la gente no vio venir la tormenta y menos creyó que fuera a ser tan intensa, sólo ocurrió en un lugar y este fue el complejo de instalaciones del centro", agregó.

El anuncio del aplazamiento del vuelo fue hecho después de que las autoridades de la agencia espacial decidieran retirar el transbordador de la zona de lanzamiento en el Centro Espacial Kennedy, debido a los daños ocasionados por la tormenta de granizo.

La NASA indicó en un comunicado que la nave será llevada al Edificio de Montaje de Vehículos donde será revisada exhaustivamente para determinar los daños que haya sufrido.

Las autoridades de la NASA tenían previsto lanzar el transbordador el 15 de marzo en una misión para continuar las tareas de construcción de la EEI.

Una intensa tormenta cayó sobre la región de Cabo Cañaveral, donde se encuentra el Centro Espacial Kennedy, al atardecer del lunes y las cámaras de televisión a control remoto que rodean las instalaciones mostraron daños en el tanque externo.

Según Tracy Young, portavoz de la NASA, las cámaras indican "algún daño", debido al granizo.

"Nos tenemos que asegurar al cien por cien de que la integridad de la nave está intacta", insistió Hale.

La NASA indicó también que, en principio, estos planes de aplazamiento no tienen porqué afectar al plan de salidas general previsto para este año.

Las autoridades de la agencia espacial han establecido ingentes medidas de seguridad para impedir que se repita una tragedia similar a la que afectó al transbordador "Columbia" el 1 de febrero de 2003, en la que murieron los siete tripulantes.

En esa ocasión la nave se desintegró al volver a la tierra tras una misión científica, debido a la perforación de un sector del ala izquierda causado por el desprendimiento de una loseta de aislamiento del tanque externo.

El aplazamiento de la misión posterga los planes de John Olivas, quien debía convertirse en el primer hispano que realiza una caminata espacial.

Los otros miembros de la tripulación del "Atlantis" son el comandante Rick Sturckow, quien ya participó en otras dos misiones de los transbordadores, el piloto Lee Archambault, y los especialistas James Reilly, Patrick Forrrester y Steven Swanson.

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