Los Clippers respiran con su primera victoria ante unos grises Suns

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La victoria ante su público evitó que los Suns tomaran una ventaja de 3-0 que ninguna franquicia ha remontado jamás.

En una noche de pesadilla para Devin Booker y Chris Paul, Los Angeles Clippers batieron este jueves 106-92 a los Phoenix Suns y se acercaron 2-1 en la final de la conferencia Oeste de la NBA.

De la mano de Paul George, con 27 puntos y 15 rebotes, los Clippers lograron el primer triunfo de su historia en una final de conferencia sin su gran estrella, el lesionado Kawhi Leonard.

La victoria ante su público evitó que los Suns tomaran una ventaja de 3-0 que ninguna franquicia ha remontado jamás.

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"Este equipo es duro. Haremos lo que sea necesario", dijo Paul George. "Confiamos los unos en los otros. Nos cubrimos las espaldas".

A base de intensidad defensiva, el equipo angelino logró secar a las dos estrellas de los Suns, un equipo que sumaba nueve victorias seguidas desde la primera ronda en la que eliminaron a Los Angeles Lakers, los vigentes campeones.

Entre el escolta Devin Booker (15 puntos), que jugó con una máscara por un golpe en la nariz en el segundo juego, y el veterano Chris Paul (15) apenas anotaron 10 tiros de 40 intentos.

El equipo angelino ya era el único en la historia que ha remontado dos desventajas de 2-0 en los mismos playoffs (ante Mavericks y Jazz) y el triunfo del jueves le permite soñar con un tercer "milagro".

El equipo angelino tratará de igualar la serie el sábado de nuevo en el Staples Center de Los Ángeles, donde se desconoce si podrá contar con Kawhi Leonard, quien sufre un esguince de rodilla.

Los Suns, en cambio, ya tienen de vuelta a Chris Paul tras 11 días de baja por los protocolos contra el coronavirus.

"Me sentí bien al salir a jugar. Ahora tenemos algunos asuntos por terminar", dijo Paul, de 36 años. "Simplemente nos superaron. Tenían mucha más energía".

"Yo tengo que jugar mucho mejor. Tengo que acelerar el ritmo. He jugado fatal", reconoció el base, que dijo que durante su cuarentena apenas pudo practicar en la cancha de su vivienda.

El base, que fue clave en la eliminatoria ante Nuggets con promedios de 25,5 puntos y 10,3 rebotes, fue recibido con abucheos en la cancha donde jugó seis temporadas con el uniforme de los Clippers (2011-17), una época de luces pero también de sombras muy dolorosas en playoffs.

Para cambiar el rumbo de la eliminatoria, los Clippers aplicaron varios ajustes en defensa y colocaron al feroz Patrick Beverley sobre Devin Booker.

Con marcajes muy agresivos, los Clippers lograron secar a Booker y a Paul, que no anotaron un solo punto entre ambos en el primer cuarto.

El equipo angelino aprovechó la falta de acierto en el primer cuarto de los Suns (37% en tiros de campo) para tomar una ventaja de 29-21, la mayor que habían gozado hasta entonces en toda la serie.

Con Booker visiblemente incómodo con la máscara, los Suns seguían muy erráticos en el lanzamiento pero a los Clippers les costaba aprovechar esa oportunidad para distanciarse en el marcador.

Sin Kawhi Leonard, que siguió el juego con su familia en un palco, el equipo angelino solo cuenta con otro gran talento ofensivo, Paul George, que sigue tirando del carro en la pista decidido a alcanzar sus primeras Finales.

"Voy a hacer las jugadas extra", dijo George. "No me importa cuántos minutos tenga que jugar. Voy a dejarlo todo en la pista".

Reggie Jackson, con 23 puntos, y el pívot croata Ivica Zubac, con 15 puntos y 16 rebotes, asistieron el jueves a Paul en el ataque angelino.

Los Suns llegaron al descanso con una ventaja de dos puntos (48-46). Con el agua al cuello, los Clippers salieron del vestuario decididos a amarrar su primer triunfo y encadenaron un parcial de 25-8 que les daba margen de maniobra para la recta final.

El joven Terance Mann, héroe de la clasificación ante los Jazz, apareció para anotar 10 puntos en el tercer cuarto que descorchaba un aluvión ofensivo de los Clippers.

El equipo angelino acabó de desquiciar a Booker, que tuvo un encontronazo con Beverley que derivó en técnica doble y en un paso por el banquillo, y a Chris Paul, que también se sentó tras una fuerte protesta a los árbitros.

Un espectacular triple desde medio campo de Paul George sobre la bocina del tercer cuarto daba la luz verde a los Clippers para un fuerte acelerón hasta alcanzar 18 puntos de ventaja (89-71).

Aunque los Suns llegaron a acercarse a seis puntos, ni Booker ni Paul pudieron remontar su desastrosa noche y los Clippers se acabaron dando un festín ante su público con el que acumulan moral para el cuarto partido del sábado.

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